Church and Crisis Response: A Story of Victory and Adaptation to the New Reality

Church and Crisis Response: A Story of Victory and Adaptation to the New Reality

The First Baptist Church of Paranaguá, founded in 1903, is the first Baptist Church in the state of Paraná, Brazil. It currently has 450 members (370 in the headquarters and 80 members in the three church campuses) in the city of Paranaguá. There are 12 more Baptist churches in the city. It is a church with a contemporary mindset, seeking a balance between Baptist tradition and modernity, and has a collegiate ministry.

In early 2020, before the pandemic reached Brazil, we had no idea what was coming. Our services were broadcast by cell phone to Facebook, targeting especially the deaf community – something very simple. The children’s service happened simultaneously with the church service, and during the week we had activities for several organizations and ministries (women, elderly, youth, deaf, music workshop, and the rehearsals of the choirs and worship groups). Financially, we were coming out of a crisis that hit the churches in Brazil in 2015, bringing down contributions to almost twenty percent.

In March 2020, in the middle of a campaign to raise funds for World Mission from the Brazilian International Mission Board, we were surprised by the state and municipal decrees regulating the services and religious activities. The churches were to remain closed and services were to be online only.

At first, we were filled with several concerns and questions, especially about how to proceed from now on. As we had already been talking about the possibility of improving our online transmissions and investing in equipment, God placed in the hearts of two of our pastors the desire to help in this ministry. In the same week, we were able to hold the first meeting of leaders online to discuss the issue. This led to the creation of the Online Worship sector within the Ministry of Communication.

Eugenio Lima (Pastor of the Deaf) brought his own equipment (computer, cameras, screens, etc.) to the church sanctuary, and we made an improvised studio. He and Pastor Pedro Francisco Varga (Youth and Small Groups Pastor) took responsibility for all the transmissions and recordings that were necessary. They oriented the leadership and made themselves available so that the services, meetings, and live programs could be transmitted via YouTube.

In the beginning, we created two live programs during the week (one on Tuesday afternoon and another on Thursday afternoon), aiming to keep the church informed about the pandemic as well as united and participative – taking advantage of the fact that most members stayed home during the lockdown. Interviews were conducted with people from the healthcare industry, business people, self-employed people, professionals, and pastors, etc.

We received a camera as a gift and acquired a new computer to transmit the worship service. However, as it was not an adequate camera for transmission, we decided to invest in equipment and asked for technical orientation from the First Baptist Church of Curitiba’s team. We bought a video production switcher and a new camera and tripod as well as lighting.

We are still learning and training new members for the sound system, multimedia, and worship broadcast teams.

The Church

In the worship area, our Minister of Music Marilia Pevidor de Carvalho Cavallari sought to review the structure of the services. This review was done in order to adapt the services to an online worship format while reducing, at first, the worship team to avoid crowding. The church’s choirs and ensembles started to rehearse online and to make individual recordings that, after being mixed, could be presented as videos during the services. Using some free tools on the internet (Zoom and Google Meet), we were able to start children’s services online, thus enabling interaction with the children.

Robson Mattos, Children’s Pastor, motivated his team and together they started to hold the children’s service online, promoting games with the pre-teens and visiting the children (without entering their homes).

The Youth Ministry, the Deaf Ministry, and the Senior Adults Ministry tried to keep the fellowship and the programs using the same tools; however, some were not able to join as not everyone had internet access or the needed devices. 

The Senior Adults Ministry is led by sister Vânia Kleinhans. She managed not only to motivate the elderly to make use of the internet, but she also sought the help of family members (children and grandchildren) of the senior adults in order to assist them.

The church fellowship was made more dynamic through the use of WhatsApp. In the group called “PIB Diversos,” we provided a space for free, lively, and dynamic communication as well as using it for games, announcements, announcing birthdays, etc. In the “PIB intercession” WhatsApp group, only prayer requests and thanksgiving are allowed, and at the end of each day the pastor prays for the published requests.

The Sunday School had its activities interrupted in the first months. However, we decided to use Tuesday afternoons, replacing one of the weekly programs, to offer Online Bible School.

At the beginning of the second semester of 2020 with the return of our in-person services (with limited number according to the norms of the Health Department), it gave us the possibility to have a Sunday Bible school class and broadcast it to those who are staying at home.

The return of the in-person services, with only a third of the sanctuary’s capacity, was received with some caution by most members of the church. Even now, more than eight months later, we still have not surpassed 100 people attending the service.

As it was mentioned in the beginning, the church was recovering from a financial crisis, and we thought it would get worse during lockdown due to a reduction of tithes and more. However, once again, God and the church surprised us. In almost every month, we not only reached the budget but exceeded it. A large part of the church membership started to deposit or transfer their tithes. Today the minority of them deposit their tithes in the offering plate, but the offering moment in the service is often to hand over the proof of deposits.

The Church’s Mission

The church had been working toward the implementation of Multiplier Small Groups for a few years. We were running five groups in 2019, looking to multiply the groups in 2020. This was the hardest hit ministry in the church. At first, we tried to keep the small groups in an online format without success. So, by the end of 2020, only one group was still meeting online.

Our church campuses continued their work. They have their own church sanctuaries and pastors. The Bairro Nova Primavera Campus was to be organized in August 2020 with 60 members. Unfortunately, we had to postpone the organization, and we hope   it will be possible to organize it this year. The congregation in Bairro Guaraguaçu was the one that suffered the most. In addition to having few members, most of them are in their senior years. The congregation at Bairro Labra has had a good attendance and has not stopped its activities. This success is thanks to the hard work of its pastor who has been doing visits and meetings with small groups of young people to keep the flame alive.

Last year our main campus baptized only eight people. We have scheduled baptisms for this month.

As we said, we were surprised by the pandemic and the prohibition of resuming the services in person during the Brazilian International Mission Board’s World Missions Campaign we have at church. At first, we thought that the campaign would be a failure. But God surprised us. Even with the church temple closed, we managed after four years of not reaching the offerings goal to not only reach the goal but also to surpass it. This is also what happened with the other campaigns we had.

It is worth sharing that the creativity of our Missions Council Leader was a very important piece for us to reach the offerings goal. Sister Elaini Lopes involved the whole church in a creative way. She managed to have free canteens and bazaars. It was a great success.

Society

At first, it was very difficult for our Ministry of Social Assistance to give support since its leader and a good number of its members are seniors or have some underlying condition. Even so, we tried to help especially those members who were experiencing some difficulty or who were unemployed. Throughout the year, we tried to adapt our services to the needs and the norms imposed by the government, particularly in the distribution of food.

We also tried to contribute through various media (newspaper, Facebook, and WhatsApp), helping make the population and the church members aware of the seriousness of the situation and many times calming the spirits of the nonconformists. We began to write, almost daily, articles on various issues that were linked to the pandemic and sought to reinforce the measures adopted by the government authorities, guiding the population and believers in general to do their part.

Objectively

  • We tried to be cautious from the beginning by faithfully obeying the decrees issued by the government. We put a banner in front of the church warning the population that, in cooperation with the government, our doors were closed.
  • After putting prayer first, bringing awareness was and has been the most useful tool throughout the pandemic.
  • We tried not to innovate in ecclesiastic practices (suppers, administrative assemblies, changes in the system of receiving members, etc.), meaning we did not change anything that could contradict our ecclesiology or theology. We know that the pandemic will pass, but the principles will not.
  • We started to hold online meetings, almost weekly, with the church leadership and gradually spaced out the meetings.
  • We froze the budget and the release of funds is no longer automatic, requiring authorization from the Finance Division depending on the amount.
  • We took advantage of what we already had in place regarding online services. However, initially with the borrowing of equipment (computer, video camera, and lights), we started broadcasting until we could get more training and buy our own equipment. We avoided going into debt, and caution and information were key points.
  • The decisions, at first, became more centralized in the Leaders’ Council (pastors, ministry and division leaders, deacons, and church board). In the second half of 2020, we started back in-person services and resumed the church assemblies after the services.
  • The scheduled conferences and retreats were transformed into live programs on YouTube, and the preachers previously invited remained the same.
  • We maintained the campaigns to raise offerings for Missions (State, National and World), and we exceeded the offering goals in all of them.
  • The Church’s Board of Directors and the other elected positions for the year 2020 had their mandates extended until the end of 2021.
  • During the pandemic, we could see how good and faithful God is. He provides for all our needs.

For Reflection and Discussion

  1. The article shares about an increase in giving in spite of economic challenges stemming from COVID-19. Have you felt a call toward greater generosity during this season and how have you responded?
  2. The church featured in the article found WhatsApp to be a helpful tool to connect with their community. What technology has been most helpful to your community? Are there other tools you are researching to implement long-term?
  3. The church sought to remain true to their theology and ecclesiology. How have you been able to hold fast in these areas?
Church and Crisis Response: A Story of Victory and Adaptation to the New Reality

Igreja e Resposta à Crise: Uma História de vitória e adaptação à nova realidade

A Primeira Igreja Batista de Paranaguá, fundada em 07 de setembro de 1903, é a primeira Igreja Batista do Estado do Paraná, Brasil. Atualmente com 450 membros (370 na sede e 80 nas três congregações), na cidade de Paranaguá, onde temos mais 12 igrejas batistas. É uma igreja de linha contemporânea, buscando o equilíbrio entre a tradição batista e a modernidade, tem um ministério colegiado.

No início de 2020, antes da pandemia chegar ao Brasil, não fazíamos ideia do que estava por vir. Nossos cultos eram transmitidos por celular para Facebook, visando especialmente à comunidade surda, algo bem simples. O culto infantil acontecia simultaneamente com o culto da igreja e durante a semana tínhamos atividades das diversas organizações e ministérios (mulheres, idosos, jovens, surdos, oficina de música e os ensaios dos coros e dos grupos de louvor). Na área financeira estávamos saindo de um processo de crise que abateu as igrejas no Brasil a partir de 2015, derrubando suas entradas em quase vinte por cento.

No mês de março de 2020, em plena campanha para levantamento de fundos para Missões Mundiais, logo após o terceiro domingo, fomos surpreendidos com decretos estadual e municipal, normatizando os cultos e as atividades religiosas. Os templos deveriam permanecer fechados e os cultos deveriam ser apenas online.

A princípio fomos tomados de várias preocupações e indagações, especialmente sobre o que e como fazer doravante. Como já vínhamos conversando acerca da possibilidade de melhorarmos as transmissões online e investirmos em equipamentos e Deus já havia colocado nos corações de dois dos nossos pastores o desejo de ajudar nesta área, pudemos assim, na mesma semana, fazer a primeira reunião de líderes de forma online para discutirmos acerca da questão, surgindo assim dentro do Ministério de Comunicação, o setor do Culto Online.

O Pr. Eugenio Lima (Pastor dos Surdos), trouxe seus próprios equipamentos (computador, câmeras, telas, etc.) para o templo e fizemos um estúdio improvisado. Ele e o Pr. Pedro Francisco Varga (Pastor da Juventude e dos Pequenos Grupos) assumiram a responsabilidade de todas as transmissões e gravações que fossem necessárias. Orientaram a liderança e se colocaram a disposição para que os cultos, reuniões e programas ao vivo pudessem ser transmitidos via Youtube.

No princípio criamos dois programas ao vivo durante a semana (um na terça à tarde e outra na quinta à tarde) visando informar sobre a pandemia e manter a igreja unida e participativa, aproveitando que a maioria dos membros permaneciam em casa em isolamento social imposto. Foram realizadas entrevistas com pessoas da área da saúde, comerciantes, autônomos, profissionais liberais e pastores, etc.

Recebemos uma câmera de presente e adquirimos um novo computador para a transmissão do culto. Porém, como não era câmera adequada para a transmissão resolvemos investir em equipamentos e pedimos orientação técnica à equipe da Primeira Igreja Batista de Curitiba. Foi comprada uma mesa decorte, uma nova câmera e um tripé, além de luzes para a iluminação.

 Ainda estamos aprendendo e treinando novos membros para as equipes de som, multimídia e transmissão do culto.

A Igreja

Na área da adoração, nossa Ministra de Música Marilia Pevidor de Carvalho Cavallari, buscou rever a estrutura dos cultos, a fim de adequá-los ao formato de culto online, ao mesmo tempo em que reduziu, a princípio, a equipe de louvor evitando, assim, aglomeração. Os coros e conjuntos da igreja passaram a realizar ensaios online e a fazer gravações individuais para que depois de mixadas pudessem ser apresentados como vídeos durante os cultos. Com disponibilização de ferramentas gratuitas na internet (Zoom e Meet), pudemos iniciar Culto infantil online, possibilitando assim a interação com as crianças.

O Pr. Robson Mattos, pastor de Crianças, motivou a sua equipe e juntos passaram a realizar o culto infantil online, promover gincanas com os juniores, e visitas às crianças (sem entrar nos lares).

O Ministério da Juventude, dos Surdos e da Terceira Idade buscaram manter a comunhão e as programações usando as mesmas ferramentas, porém, como nem todos possuem internet ou aparelho para acompanhar as programações alguns saíram prejudicados.

O Ministério da Terceira Idade é liderado pela irmã Vânia Kleinhans. Ela conseguiu não apenas motivar os idosos a fazerem uso da internet com também buscou auxílio dos familiares (filhos e netos) dos idosos para assim poder atendê-los.

A comunhão da igreja foi dinamizada com utilização do WhatsApp. No grupo PIB diversos além de proporcionar um espaço para comunicação livre, viva e dinâmica, também utilizamos para gincanas relâmpagos, avisos, divulgação dos aniversariantes do dia, etc. No grupo PIB intercessão somente pedidos de oração e agradecimentos são permitidos e aos finais de cada dia o pastor ora pelos pedidos publicados.

A Escola Bíblica Dominical nos primeiros meses teve as suas atividades interrompidas. Porém, resolvemos aproveitar as terças à tarde, substituindo um dos programas semanais, para fazer a Escola Bíblica Online.

No início do segundo semestre de 2020, com o retorno dos cultos presenciais, ainda que de forma limitada, conforme as normas da Secretaria de Saúde, nos proporcionou possibilidade de fazermos classe única da escola bíblica aos domingos e transmitirmos para os que estão em casa.

O retorno do culto presencial, com apenas um terço da capacidade do santuário, foi recebido com certo cuidado pela maioria dos membros da igreja e ainda hoje, mais de oito meses depois, ainda não ultrapassamos a um público de 95 pessoas.Como dissemos no início, a igreja estava se recuperando de uma crise financeira e achávamos que com o isolamento social as coisas iriam piorar, os dízimos iriam cair, etc. Porém, mais uma vez Deus e a Igreja nos surpreenderam. Em quase todos os meses não apenas alcançamos o orçamento, como também o ultrapassamos. Boa parte dos membros da igreja passou a depositar ou transferir os seus dízimos. Hoje a minoria deposita seus dízimos no gazofilácio e o momento de ofertório, muitas vezes, é para entregar o comprovante de depósito.

A Missão da Igreja

A igreja estava trabalhando para a implantação dos Pequenos Grupos Multiplicadores já a alguns anos. Estávamos com 5 grupos funcionando em 2019, buscando a multiplicação dos grupos em 2020. Este foi o setor mais atingido. A princípio tentamos manter os pequenos grupos na forma online, porém não conseguimos e no final de 2020, somente um grupo ainda estava se reunindo online.

Nossas congregações continuaram seus trabalhos. Elas possuem templos próprios e pastores. A Congregação do Bairro Nova Primavera seria organizada em agosto de 2020, com 60 membros. Infelizmente tivemos que adiar a organização e esperamos que este ano seja possível organiza-la. A Congregação no Bairro Guaraguaçu, foi a que mais sofreu, pois além de possuir poucos membros, a maioria está na terceira idade. A congregação do Bairro Labra, tem tido uma boa frequência e não paralisou suas atividades, graças a operosidade do seu pastor que buscou através de visitas e reuniões com pequenos grupos de jovens, manter viva a chama.

A igreja batizou no ano passado apenas 8 pessoas. Temos programados batismos para este mês.

Como dissemos fomos surpreendidos pela pandemia e pela proibição dos cultos presencias em plena campanha de Missões Mundiais. A princípio pensamos que a campanha seria um fracasso, mas Deus nos surpreendeu e mesmo com o templo fechado, conseguimos, depois de 4 anos sem atingir o alvo, não somente atingir o alvo como também ultrapassa-lo. Assim, também, ocorreu com as demais campanhas.

Vale compartilhar que a criatividade de nossa líder do Conselho de missões, que foi uma peça de suma importância para que alcançássemos o alvo. A Irmã Elaini Lopes de forma criativa envolveu toda a igreja. Ela conseguiu realizar cantinas e bazares em sistema delivres. Foi um sucesso.

Sociedade

Na área social à princípio foi muito difícil o atendimento pelo nosso Ministério de Ação Social, já que a sua líder e boa parte dos seus auxiliares estão na terceira idade ou possuem alguma comorbidade. Mesmo assim,buscamos socorrer especialmente os membros que estavam passando por alguma dificuldade ou desempregado. Ao decorrer do ano buscamos adequar os atendimentos às necessidades e as normas impostas pelo governo, especialmente na distribuição de alimentos.

Procuramos também dar nossa contribuição através da mídia (jornal, Facebook e Whatsapp), buscando conscientizar a população e os membros da igreja sobre a gravidade da situação e muitas vezes acalmando os ânimos dos inconformados. Passamos a escrever quase que diariamente, artigos sobre variados assuntos que estavam ligados à pandemia, buscando reforçar às medidas adotadas pelas autoridades e orientando a população e os crentes em geral, a fazerem a sua parte.

Objetivamente

  • Procuramos ser cautelosos desde o princípio, buscando obedecer fielmente os decretos por parte do Governo. Colocamos uma faixa na frente do templo avisando a população que em cooperação com o governo estávamos com as portas fechadas;
  •  A conscientização foi e tem sido a ferramenta mais utilizada desde o princípio, depois da oração é claro;
  •  Buscamos não inovar nas práticas eclesiásticas (Ceias, Assembleias administrativas, mudanças no sistema de recebimento de membros, etc.), ou seja, não mudamos nada que pudesse contrariar a nossa eclesiologia ou teologia, pois sabemos que a pandemia vai passar, os princípios não;
  • Passamos realizar reuniões online, quase que semanais com a liderança da igreja e gradativamente fomos espaçando os encontros;
  • Congelamos o orçamento e a liberação de verbas deixou de ser automática, precisando da autorização da Divisão de Finanças, dependendo do valor;
  • Aproveitamos o que já tínhamos em funcionamento no tocante aos cultos online. Porém, initialmente com o empréstimo de equipamentos (computador, câmera de vídeo e luzes) iniciamos um novo momento até que pudéssemos buscar treinamento e comprar nossos equipamentos (evitamos fazer dívidas). Cautela e informação foram pontos chaves;
  • As decisões a princípio, passaram a ser mais centralizadas no conselho de Líderes (Pastores, líderes de ministérios e divisões, diáconos e diretoria da igreja), porém no segundo semestre de 2020, iniciamos os cultos presenciais e retomamos as assembleias após os cultos;
  • Os congressos e retiros agendados foram transformados em programas ao vivo pelo Youtube, sendo aproveitados os preletores anteriormente convidados;
  • Mantivemos as campanhas de levantamento de ofertas para Missões (Estaduais, Nacionais e Mundiais) e, em todas ultrapassamos os alvos estabelecidos;
  • A Diretoria e os demais cargos eleitos para o ano de 2020, tiveram seus mandatos prorrogados até o final de 2021.

Durante a pandemia pudemos ver o quanto Deus é bom e fiel, Ele supre todas as nossas necessidades.

Para Reflexão e Discussão

  1. O artigo compartilha sobre um aumento nas doações, apesar dos desafios econômicos decorrentes do COVID-19. Você sentiu um chamado para uma maior generosidade durante esta temporada e como você respondeu?
  2. A igreja apresentada no artigo considera o WhatsApp uma ferramenta útil para se conectar com sua comunidade. Qual tecnologia foi mais útil para sua comunidade? Existem outras ferramentas que você está pesquisando para implementar a longo prazo?
  3. A igreja procurou permanecer fiel à sua teologia e eclesiologia. Como você conseguiu se manter firme nessas áreas?